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2016年03月04日

「生きる」の土台を作るのは、食

話は飛びますが、皆さんは、「生物」の定義をご存知でしょうか?
生物、すなわち、「生きる」ことをする物です。なにを以て、生き物と、物質は異なるのでしょう。

実は、この定義については今も、生物学会で様々な意見があり、確固たる答えは見つけられていません。しかしながら、現在、地球上で発見されている生物の共通点から、いくつかのポイントはあります。
それが、1:細胞であること、2:代謝すること、3:生殖、つまり、新たな生命をつくることです。
これに合致しないものは生命ではなく、物質、あるいは非生命体と見なされます。細胞によく似た形や動きをするものに、「ウィルス」がありますが、核をもつ細胞の形を取らないため、ウィルスは生物のくくりには入りません。

さて、生物の最小単位は「細胞」です。さらに、細胞は、そのしくみをつかって、細胞内で化学変化を起こし、エネルギーを得て、存在を維持します。これが「生きる」です。細胞の化学変化は、細胞の外からエネルギーになるものを取り込み、細胞内の回路内で起きる化学変化によりエネルギーを獲得、要らないものは細胞の外に出します。これを、「代謝」といいますが、細胞の「生きる」は、つまり代謝している姿そのものなのです。
これを繰り返しながら、自分の成長具合や、周りの状況に応じて、次の世代を生きる「子」を生み出します。生命はそれぞれの方法で、これを繰り返し、地球上に存在し続けてきました。

私達人間の体もまた、細胞で出来ています。細胞が沢山あつまり、組織や器官をつくり、人間の体を作り上げていますが、一つ一つの細胞が生きる、すなわち代謝していることで成り立っているのです。
では、私たちの体の細胞の代謝に必要なものはどうやって用意されているでしょうか。私たちの体内は、血管が張り巡らされ、その血管の末端はさらに細い細い毛細血管に枝分かれし、器官や組織へと伸びています。この血管に血液を流し、その流れに必要なものをのせ、細胞に届けているのです。

血管中に流れる「代謝に必要な物」は、細胞の代謝に使われ、「生きる」を支えます。このように体に必要な要素が供給されることを「栄養」といいます。では、栄養の起点はどこにあるのでしょう。それは、必要な物が血管に入り込むところ、消化管にあります。

消化管内には、外から入って来たものをドロドロに溶かす酵素が分泌され、そのドロドロの中から、消化管に棲み付く菌と消化管壁の細胞が協力しあい、要るもの、要らないものを判断します。要ると判断されたものは、消化管の穴を通過し、血管の中へと入って行きます。消化管から血管に受け渡された瞬間、ここで初めて栄養として体内に取り込まれたことになるのです。

栄養となるものの起源は、前述したように消化管内に入ってくるものです。これは通常、私たちの口から入れたものがほとんどです。私たちが口から入れるもの、それはすなわち「食べる」ことを通して、体に入れたものです。「食べる」ことこそが、私たちの「生きる」を支えている、と言えるのです。

人間の体に必要な3大栄養素

人体の細胞が必要とする成分は、実に多くの種類があります。しかし、それらをグループ分けし、特に量的に多く必要で、心がけて摂取する必要があるものがあります。それが、糖質、脂質、蛋白質という3つのグループに属する栄養素です。

これら3つの栄養素はいずれも、人体の細胞が生きるために必要なエネルギーの産生源となる栄養素です。なかでも、糖質はすばやくエネルギーに変わり、代謝を支えるので、食の中心的な役割をもちます。脂質もかなり大きなエネルギーを持ちますが、消化に時間がかかりやすく、また人体にストックされやすい性質をもちます。その一方、脂肪の多い組織や、細胞膜、ホルモンの材料などにつかわれたりもします。3つ目の蛋白質は、肉体の主要成分であり、細胞の新陳代謝になくてはならない栄養素です。
3大栄養素はどれもエネルギーになるため、多少偏ったバランスで取り続けたとしても、生き続けることができますが、近年では、これらの栄養素をどんなバランスでとったかでQOLが変わってくる、と考えられています。

人体がよりよく健康で生きるためには、このエネルギー源となる栄養素をどのようなバランスで取ればいいのか。それについての指標が「PFCバランス」というものです。Pは蛋白質のProtein、Fは脂質のFat、Cは糖質のCarbonを指します。
PFCバランスは、特別固定した数値を定めたものではなく、あくまで割合の目安として示されるものです。
現在、P:F:C比は、一般的に15:25:60になるのがいいとされていますが、性別や活動量、ライフステージなどによって、ある程度、幅をもって捉える必要があります。ただ、この比率を知っていれば、偏った食事はある程度回避することができると思います。

エネルギーにはならなくても、不可欠な栄養素がある

エネルギー源にはなりませんが、3大栄養素の他に、代謝を支える栄養素もあります。それが、いわゆる「ビタミン」と呼ばれる有機化合物と、「ミネラル」すなわち鉱物に分類される栄養素です。

これらは、主に、細胞が行う代謝を支えたり、骨格形成や、神経伝達に関わっていたりします。一度に多くの量は必要ありませんが、これらの必要性もある程度理解しておくと、ちょっとした不調から回復したりするときに効果的です。

エネルギーにこそなりませんが、人体には必須なので、これら2つを加えて5大栄養素、と呼んだりもします。
さらに近年では、栄養にはならないと考えられていた食物繊維の機能も、多く判明しており、食物繊維も加えて6大栄養素と呼んだりすることもあります。

各国で研究される健康食、長寿食

私たちの体が細胞でできていることをご説明しました。
一つ一つの細胞が生き、それが、私たちの生きるを支えているのです。

分子生物学が発展するようになって以降、細胞の働きがさまざまに解明され、また、細胞の働き次第で、私たちの健康が左右されることもわかってきました。
体の各部の細胞がどんなものを必要としているのか、これを追求することが細胞の可能性の拡大に繋がり、また人間の健康に、また長寿に繋がることがわかってきたのです。

この考えに基づき、細胞を基準とした栄養の研究がなされ、現在も、ヒトの体に何をどれだけとれば、より良く、より長く生きることができるのか、各国で研究されています。近年は遺伝子分析もこれに加わり、各国、各民族の歴史や文化なども背景となって、それぞれに適した食のあり方があるのではないかと考えられ、細分化した栄養についても研究されるようにもなってきています。
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